Под переработкой отходов понимают действия по обращению с мусором для его безопасного уничтожения или повторного использования.

Любая переработка начинается с обработки отходов – комплексу мер для подготовки сырья к будущей переработки. Обработка отходов включает разборку, сортировку и очистку сырья.

Переработка и утилизация отходов

Переработку следует отличать от утилизации. При переработке отходы превращают во вторичное сырьё, энергию или продукцию с определёнными свойствами. Утилизация же подразумевает использование отходов для производства других товаров или продукции, повторное использование отходов по их назначению (рециклинг), возврат в производственный процесс после определённой подготовки (регенерация) или же извлечения определённых полезных элементов для их повторного использования (рекуперация). Утилизация (от лат. utilis — полезный) по сути подразумевает использование отходов на различных стадиях их технологического цикла производства или же обеспечение их вторичного использования.

Сегодня при проектировании любой продукции обязательно рассматривают её утилизируемость – комплекс показателей, обеспечивающих эффективную утилизацию отходов, образующихся на всём жизненном цикле изделия.

Важно отметить, что понятия утилизация и переработка вполне могут пересекаться – в каждом из процессов может содержаться этап второго.

Рециклинг

Не следует путать утилизацию и переработку с рециклингом. Рециклинг это процесс возвращения отходов в процессы техногенеза  (трансформация окружающей среды под воздействием различных видов технической деятельности человека). Иначе, рециклинг — это процесс, а переработка отходов — это деятельность, состоящая из отраслей деятельности и множества различных процессов. Рециклинг является одним из элементов утилизации отходов, которая в свою очередь является частью переработки отходов. Рециклинг отходов осуществляется повторным использованием отходов по тому же назначению, например стеклянных бутылок после их соответствующей безопасной обработки и маркировки (этикетирования), либо путём возврата отходов после соответствующей обработки в производственный цикл (например жестяных банок — в производство стали; макулатуры — в производство бумаги и картона и т. п.).

Сортировка отходов

Сортировка заключается в выборе определённых отходов из общего количества, а также их разделение по определенному принципу. Осуществляется на специализированных предприятиях.

Обезвреживание отходов

Обезвреживание это комплекс мер, направленных на уменьшение массы отходов, изменения их состава, химических или физических свойств для снижения пагубного воздействия на окружающую среду. Является промежуточным этапом подготовки отходов для дальнейшей переработки, сжигания или захоронения на полигоне.

Сжигание отходов

Представляет собой термический процесс окисления с целью уменьшения объёма отходов, получения энергии, золы или извлечения ценных материалов. Сжигание отходов вызывает много споров из-за выделения большого количества канцерогенных веществ. Такой метод популярен в странах с острой нехваткой свободной земли, необходимой для захоронения отходов (например, в Японии).

Вторичное сырье

Вторичными отходами являются только те отходы деятельности, которые возможно и целесообразно использовать повторно в качестве сырья сырья сразу или после дополнительной обработки. Здесь важным фактором является невозможность их повторного использования по прямому назначению (например, исписанный лист бумаги уже непригоден для использования, однако может быть использован для производства картона).

Некоторые отходы возможно повторно использовать только путём их превращения в энергию. Отходы, которые используются повторно с выделением тепловой и/или электрической энергии, называются не вторичным сырьём, а вторичными энергетическими ресурсами.