Переработка отходов представляет собой ряд манипуляций по отношению к мусору для его безопасного уничтожения или вторичного применения.

Любая переработка начинается с обработки – некоторых промежуточных действий по подготовке материала для последующей переработки. Обработка состоит из разбора, сортировки и очищения отходов.

Переработка и утилизация отходов

Переработки и утилизация это два совершенно различных процесса. Вследствие переработки из отходов получают вторсырьё, тепло, электричество или изделия, отвечающие определённым требованиям. Утилизация же подразумевает возможность применения материалов в отдельных циклах выпуска новых изделий, либо вторичное применение отходов по прямому назначению (рециклинг), повторную отправку в технологический процесс производства после определённой подготовительной процедуры (регенерация) или же отбор определённых полезных элементов для их вторичного использования (рекуперация). Утилизация по сути подразумевает применение сырья на определённых этапах в технологическом производственном цикле или их вторичного использования.

В наши дни при разработке любого изделия обязательным условием является его утилизируемость – набор свойств и характеристик, необходимых для благоприятной утилизации отходов, появляющихся на всём жизненном цикле изделия.

Важно отметить, что утилизация часто пересекается с переработкой – в любом из процессов может содержаться этап второго.

Сортировка отходов

Сортировка заключается в выборе определённых отходов из общего количества, а также их разделение по определенному принципу. Как правило, проводят на отдельных сортировочных станциях.

Рециклинг

Переработку и утилизацию нужно отличать от рециклинга. Рециклинг это повторное применение образующихся отходов в технологическом процессе производства (консервные банки — в изготовлении стали; использованной бумаги — в изготовлении картона или новой бумаги) или повторное применение в своём прямом назначении (например, повторное применение стеклянных бутылок или банок после очистки и дезинфекции).

Обезвреживание отходов

Обезвреживание представляет собой комплекс мер, направленных на уменьшение объёма и массы отходов, изменения свойств и состава для сокращения пагубного воздействия на окружающий мир. Является промежуточным этапом подготовки отходов для последующих способов уничтожения отходов.

Сжигание отходов

Представляет собой процесс термического окисления для уменьшения объёма, извлечения энергии или полезных материалов. Сжигание порождает много споров из-за выделения большого количества канцерогенных веществ. Такой способ популярен в странах с острой нехваткой земель для полигонов, необходимых для захоронения отходов (например, в Японии).

Вторичное сырьё

Вторичные отходы - это такие отходы жизнедеятельности, которые можно повторно использовать непосредственно сразу или после некоторой обработки. Здесь важным фактором является возможность их повторного применения по прямому предназначению (так, исписанный лист бумаги уже непригоден для ещё одного использования, но он может быть основой для производства картона).

Часть отходов можно вторично применить для производства из них энергии. Такие отходы, используемые для получения тепла или электроэнергии, носят название вторичные энергоресурсы.